Het verhaal van A$AP Rocky en de Red Bull Studios Londen

Shinta Lempers / June 05, 2015

Het is donker, op enkele kaarsen na. Een bedwelmende geur vult de ruimte. Op tafel liggen appels, bananen en zakjes chips. De reflectie in een kan water verklapt wie zijn entourage vandaag is. Lou Banga, engineer Hector Delgado en wijlen A$AP Yams. Het is een willekeurige dag, begin 2015 en de klok stevent af op de ochtenduren. Rakim Mayers, beter bekend als A$AP Rocky, is in de Red Bull Studios London. Hier, op de rode sofa, nam hij het grootste deel van zijn nieuwste album At.Long.Last. A$AP op.

In april en mei gaf de artiest in het kader van de RBMA London tour en het RBMA Festival NYC, een lezing in de Europese én Amerikaanse metropool. Flacko schetste zijn nachten in de studio en nam het publiek mee op een trip langs 90s hiphop, vriendschappen en de Britse hoofdstad. Allemaal elementen die zijn langverwachte tweede album (derde als je zijn eerste albumwaardige mixtape meetelt) kneedden tot het psychedelische, progressieve meesterwerk dat A.L.L.A. is. Dat zijn overigens de woorden van Joe Fox, de mysterieuze Brit wiens naam vijf van de achttien tracks tooit.

“A lot of fresh people” werkten mee aan A.L.L.A, deelt Yassiin Bey a.k.a. Mos Def mee, als die onverwacht uit het publiek gehaald wordt tijdens de lecture in Londen. Hij doelt op Kanye West, Lil B. (Rocky: “Shout out to the Basegod, he paved the way for the internet”), en Dangermouse. Ook Mos Def zelf zocht de 26-jarige rapper op in Londen om een bijdrage te leveren.

Straatmuzikant
Nu het album bezonken is (een week vóór de officiële releasedatum van 2 juni werd het gedropt) wordt duidelijk hoe groot team Rocky daadwerkelijk was. Mark Ronson, Future, Miguel, M.I.A. en Rod Stewart passeren de revue, en de volledige credits onthullen nog meer bijzondere bijdragen. Zo werd Rakim voor de productie van ‘Everyday’ bijgestaan door Hudson Mohawke, terwijl The Black Keys’ Dan Auerbach gitaar speelde en Yasiin Bey de vocalen inzong. Maar misschien wel de meest bijzondere samenwerking was die met een onbekende straatmuzikant. De rapper uit Harlem liep hem op een dinsdagnacht om een uur of vier tegen het lijf, in de buurt van de Red Bull Studios Londen. Fox vertelde tegen ID magazine; 

“So I’m on Wardour Street (in Soho, London) and I see this guy – I don’t know who he is cos I don’t listen to new music – and he’s with this other guy who turns out to be Hector Delgado, who’s produced a lot of songs on Rocky’s album. I go up to them and say ‘Do you want to buy a CD’ and Rocky says, ‘Can you play me a song’. So I play a whole song and I get to the end – that’s usually when people buy a CD – so I say ‘Do you want to buy a CD?’ and he said ‘No, but we’re going to Starbucks, and then to the studio, you should come and work with us. Jump in the car’. So I got in the car and he says, ‘My name’s A$AP Rocky, you’ve got an amazing sound, lets record together’. So we did.”

Rockster
De gitaar van Joe raakte de juiste snaar, op het juiste moment in Rocky’s leven. Was hij de jongen een jaar eerder tegengekomen, dan was er misschien niets uitgekomen. Als kind zag hij Londen aan voor een stad waar agenten op rolschaatsen rondreden en chips roze was, en nu vond hij er de juiste energie en invloeden die A.L.L.A. vergde.
De laatste tijd had Rakim zich meer en meer verdiept in introspectieve en psychedelische rockmuziek. Hij noemt de The Castaways als een van zijn favoriete bands. In een live-radioshow van BBC1 Extra zegt hij: “I’m not a celebrity, I’m an up-and-coming rockstar.” De keuze voor Danger Mouse als medeproducent is dan ook begrijpelijk. Aanvankelijk deed dit de wenkbrauwen van enkele critici fronsen (“Danger Mouse is not known to be very forward-thinking”, New York Times), maar de rapper had het bij het rechte eind. Het holle, nevelige van Danger Mouse blijkt de perfecte fundering voor Rocky’s nieuwe sound. “I guess the new me is just gonna take some time to getting used to.”, waarschuwt hij op ‘Holy Ghost’.

Loup in een lagune
Flacko wilde geen album maken om hitjes te scoren. Hij voert een legioen aan supersterren op, maar wie goed oplet merkt dat zij allemaal Rocky’s wereld betreden, en niet andersom. Op ‘Jukebox Joints’ laat Kanye West minutenlang op zich wachten en op andere tracks buigt de flow van mede-rappers naar die van Rocky. De overall mood van de plaat verandert niet gedurende de achttien tracks, ondanks alle opgevoerde artiesten. Volgens New York Times recensent Ben Ratliff kreeg alleen Nas dat eerder voor elkaar met ‘Illmatic’.
“A.L.L.A. is like swimming in the middle of a lagoon, you just keep on swimming and it’s all good.” Hoewel oeverloos banjeren in een lagune de indruk wekt dat het album een rechte lijn mist, is niets minder waar. Want achteraf gezien is het vorige album Long.Live.Asap. misschien eerder snelle diepzeeduik zonder richting te noemen. F*cking Problems was geen Rocky track, maar volledig kant en klaar aan hem voorgeschoteld door producer Drake. Om maar niet te spreken over zijn track met Skrillex. Wel is er een kristalheldere lijn te trekken tussen zijn debuut mixtape ‘Live.Love.A$AP’  en zijn laatste werk. Wat nu anders is, heeft te maken met een aantal gebeurtenissen die de laatste tijd veel indruk maakten op het leven van de artiest.

L$D
Het is geen geheim dat de mixtape uit 2011 hevig beïnvloed is door drugs als codeine, tragisch genoeg de vermoedelijke doodsoorzaak van A$AP Yams. Ook zijn nieuwe album is zo druggy, dat het wel besproken móet worden. Hoewel hij in de lecture aangeeft geen advocaat te zijn voor drugs, zegt Rocky dat psychedelica hem geholpen hebben om zijn grote verlies te verwerken. Nog steeds denkt Rocky dagelijks aan zijn goede vriend en producer Yams. Tijdens de lezing noemt hij hem de meest belangrijke persoon in zijn leven. Onvermijdelijk zijn de middelen ook doorgedrongen in zijn muziek, wat een euforische en soms bewolkte waas oplevert. Hij is vooruitgaan gegaan, maar keert ook terug naar 'Purple Swag'. Zijn vertrouwde attitude is gehuld in een nieuw maar even mistig gordijn. Gapende synths worden nu bijgestaan door indringende gitaarrifs.  Naast het overduidelijke ‘L$D’ doen zich hallucinogene momenten voor op tracks als ‘Holy Ghost’, ‘West Side Highway’ en ‘Excuse Me’. Ook tekstueel zijn er eerbetonen: “It’s the eerie how LSD inspired me.”

Asap Yam’s notitieboekjes
At.Long.Last.Asap is voor een groot deel geproduceerd door A$AP Yams. De producer liet zijn notitieboekjes achter, die nu de blueprints voor een aankomend instrumenteel album, volgens Rocky het ware meesterwerk “First I make something good, then I make something great”. Yams werkte niet als een traditionele producer. “He was a spirit guide”, legt Ben Ratliff uit. Hij snapte als geen ander hoe hip hop in deze tijd werkt. Zijn visie, wat hij dope vond, was leidend.
Yams creëerde de A$AP Mob en At.Long.Last.A$AP is de laatste creatie waar hij aan werkte. Bedoeld of niet, deze symfonie van LSD invloeden vangt precies de sfeer van het overlijden van Yams. Eén van zijn vele bijnamen, ‘Wavybone’, is ook de naam van de track die Juicy J produceerde. Het nummer bevat een verse van Pimp C, live vanuit het hiernamaals. Rocky wordt hier eens temeer onderdeel van de Southern, post-Houston hiphop traditie. En daarmee zijn ook Yams inspanningen ingelost. De cirkel is rond, Hoe psychedelisch is dat? 

Bekijk de gehele lecture in London hieronder:

Foto's: © Athena Anastasiou / Red Bull Content Pool